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디지털 사진은 기존의 사진이 은 할로겐 화합물과 빛에 의한 화학적인 반응에 의해서 상을 만들어 낸 것과는 달리, 과정의 대부분이 전자적인 것으로 물리적인 원리를 이용하고 있다.
 
 따라서, 디지털 사진을 작업하는 데에는 기록하고자 하는 화상을 전자적인 형태로 전환하는 디지털 카메라와 디지타이저(digitizer)및 스캐너(scanner), 그리고 이미지를 처리할 수 있는 컴퓨터와 소프트웨어, 작업을 한 후 이미지를 슬라이드나 필름, 또는 프린트로 전환할 수 있는 출력 장비 등이 필요하다.

  디지털 사진은 기존 아날로그 방식의 화상을 픽셀(pixel, 화소(畵素))이라는 그리드(grid) 화상 요소(picture elements)로 쪼갠 후에 각 픽셀에 해당하는 위치와 밝기를 표시하는 숫자에 이를 할당하고, 컬러 화상인 경우, 각각의 픽셀에 세 가지의 색명암도에 따라 세 가지의 숫자로 구분한다. 위와 같은 디지털 이미지는 컴퓨터 모니터에 화상이 나타나는 경우를 제외하고는 수학적 환경에서 추상적인 형태로 남아 있게 된다. 

  디지털 이미지는 상을 처리하기가 기존의 사진보다 쉽다는 점 이외에도 다양한 장점들을 가지고 있다. 그 중의 하나가 디지털 형태의 화상은 아무런 질적저하나 손실이 없이 복사나 전송이 이루어질 수 있다는 점이다. 그것은 디지털 이미지는 숫자의 형태로 보관되어 있기 때문에 그 숫자를 복제하면 그 수의 절대값이나 결과가 달라지지 않는 것과 동일한 원리인 것이다.
 즉, 기존의 사진이나 필름 같은 경우는 복제를 하거나 전송을 할 때에 여러가지 외부 요인들의 간섭을 받아서 그 질이 떨어지게 된다.

 이외에도 디지털 사진이 가지고 있는 장점으로는, 원하는 화상을 얻어내기 위해 이미지를 수정하고 보완하는 과정에서, 기존의 사진은 암실에서 어렵고 오랜 시간의 작업이 요구된 데 반해, 디지털 사진은 이미지를 편집하는 소프트웨어를 사용하여 이미지의 합성이나 부분 수정과 같은 작업들을 훨씬 더 쉽게 해낼 수 있다는 점이다.
 뿐만 아니라, 기존의 사진이나 필름은 보관하고 관리하는 데 많은 시간과 공간을 필요로 하고, 또 그것을 재 사용하는데 질적 손상이 있을 수 있으나 디지털 사진은 화상을 디지털 데이터로 보관하기 때문에 공해를 일으키는 화학약품의 사용을 상대적으로 최소화할 수 있다.

 이와 같은 장점을 가진 디지털 사진은 작업하는 과정에서 값비싼 주변 장치들을 사용하여야 하기 때문에 비용이 많이 든다는 단점을 가지고 있다. 그러나 비용에 관한 여러가지 문제들은 기술 향상에 따른 가격하락과 보급의 확대에 따라 점차 해결 될 것이며, 앞으로 이러한 혜택을 충분하게 누릴 수 있을 것으로 기대되고 있다.